05. El proyecto, Iniciativas, Ciencia

Entrevista a Alessandro Sanna

Alessandro Sanna es un investigador que trabaja en el Instituto Von Karman de Bélgica, una organización internacional científica y educativa sin ánimo de lucro, que existe por y para la investigación. En concreto, su campo nos resulta extraño y atrayente: fluidodinámica computacional, un paso más allá de la dinámica de fluidos. 

EC | Madrid | Octubre 2012

1.- ¿Cuál es el tema de su investigación?

Mi tema de investigación se refiere a la Fluidodinámica Computacional (CFD) o, más en general, a las metodologías de simulación multifísica. Dicho de otro modo, me ocupo de desarrollar programas de ordenador que reproducen fenómenos físicos, sobretodo de tipo fluidodinámico.

2.- ¿Por qué lo eigió? ¿Qué le interesaba en él?

Elegí este campo por distintos motivos que paso a enumerar:

  • Porque se trata de una materia complicada;
  • Porque hay pocos investigadores que sean competentes en el sector a nivel mundial;
  • Porque es un sector muy prometedor para el futuro de la ingeniería;
  • Porque me ha gustado desde siempre conjugar temas y problemas de distinta naturaleza, en este caso concreto el aspecto científico-ingenierístico de utilización de la CFD para proyectar dispositivos, o estudiar fenómenos físicos, además del aspecto filosófico de ver cómo pueden reproducirse entidades físicas, que existen en la realidad, dentro de un ordenador. Es decir, generar entidades en el ordenador que, dentro de ciertos márgenes de error, se comportan como entidades reales.

3.- Una vez decidido, ¿cómo y dónde comenzó a trabajar? ¿Con qué financiación?

Empecé a trabajar en la Università degli Studi di Cagliari durante medio año, tras el cual me trasladé al Von Karman Institute en Bélgica para poder adentrarme más profundamente en el estudio de la CFD. De ello hace ya tres años. Durante los dos primeros años de mi tesis, recibí la beca doctoral de la universidad de Cagliari, mientras que los dos últimos me ha financiado el Von Karman Institute.

Dediqué los primeros meses en Cagliari, a aspectos experimentales. Realicé estudios experimentales sobre pérdidas rotacionales en compresores axiales. Durante mi primer año en Bélgica completé un master en CFD que incluía numerosas asignaturas de matemática aplicada y modelación física. Una vez terminado el master, he continuado desarrollando metodologías para efectuar simulaciones de turbulencia en fluidos, intercambios de calor, métodos numéricos con un alto orden de exactitud, desarrollo de marcos computacionales y estructuras de datos en paralelo para simulaciones científicas high performance.

4.- A lo largo del proyecto, ¿ha pensado alguna vez que iba por un camino equivocado? ¿Lo iba en realidad?

El Von Karman basa una buena parte de sus ingresos en contratos que cierra con compañías internacionales (como General Electric, Mitsubishi, Volkswagen, etc.) y agencias de investigación internacionales (como la ESA, la NASA, la OTAN, etc.); este tipo de investigación se asigna sobretodo a los doctorandos. Así pues, durante los años transcurridos en el VKI se me ha pedido repetidas veces que me ocupase de distintos temas ligados a contratos de este tipo. Sin embargo, se trataba de temas de tipología muy variada que no constituían una única línea de investigación. Ello me ha resultado muy útil para ampliar el abanico de conocimientos que he desarrollado, pero a la vez ha sido arriesgado, ya que impedía que me centrase sobre un único tema (como se exige a los doctorandos cuando deben defender su propia tesis). Así pues, la mayor dificultad con que me he encontrado ha sido la de intentar centrar mi trabajo sobre un único tema que pudiese servirme como tesis de doctorado. Los mayores obstáculos que encontré en este sentido fueron (y son aún hoy día) las demandas de mi supervisor en el Von Karman Institute.

5.- ¿Hubo en algún momento de la investigación algún hecho imprevisto que le ayudara: un artículo en una revista, un dato, una conversación, algo que estaba estudiando con otro propósito, un libro que cayó en sus manos por casualidad?

Puede decirse que siempre he dedicado parte de mi tiempo a informarme y profundizar mis conocimientos en el sector. Para cada uno de los temas que he debido afrontar ha habido sin duda alguna algunos artículos claves, que me permitieron en su momento una mejor comprensión de la ciencia que estaba haciendo, e incluso en ocasiones llevarme a pensar en nuevas soluciones a proponer.

6.- ¿Por qué le gusta la investigación?

En primer lugar, creo que la investigación me gusta por mi temperamento, que me lleva a buscar analogías entre distintos ámbitos del saber. Me gusta intentar modelar aspectos de un cierto fenómeno aplicando los esquemas que generalmente se usan para estudiar otros. Considero que existen numerosos esquemas que modelan cosas que en apariencia son completamente distintas.

En segundo lugar, me gustaría producir algo útil con aquello que disfruto haciendo, y con la investigación uno puede encontrar muchas cosas que pueden ser útiles.